HIFK matkustaa sunnuntaina lappeenrantalaisen PEPOn vieraaksi. Suomen Cupin lohkovaiheen ottelu
pelataan olosuhteiden johdosta Imatralla Aviasport Areenalla.

Lappeenrantalainen edustusjalkapallo on vaeltanut synkkiä polkuja Rakuunoiden kaatumisen jälkeen.
Suomen mittakaavassa melko suuren kaupungin edustusjoukkueet ovat pelanneet lähinnä Kolmosessa tai
alemmilla tasoilla. Tänä päivänä tunnelin päässä näkyy huomattavasti enemmän valoa, kuin esimerkiksi viisi
vuotta sitten, sillä muutama kausi sitten Kakkoseen noussut PEPO kuului viime kaudella lohkonsa
kärkijoukkueisiin ja taisteli läpi kauden paikasta nousukarsinnoissa. Lappeenrantalaisten epäonneksi
unelma noususta kariutui viimeisellä kierroksella, mutta tästä huolimatta PEPOn viime kautta voi kuvailla
vähintään onnistuneeksi.

Tulevalla kaudella PEPO kuuluu ehdottomasti Kakkosen suurimpiin
nousijakandinaatteihin ja joukkue tulee varmuudella antamaan HIFK:lle kelpo vastuksen sunnuntaina.
”Liilojen” joukkue on kokenut muutamia muutoksia viime kaudesta. Lähtijöistä mainittakoon japanilainen
laitapuolustaja Fugo Segawa sekä venezuelalainen hyökkääjä Hermes Palomino, jotka olivat viime kaudella
joukkueessa tärkeässä roolissa. Palominon korvaajaksi lappeenrantalaiset hankkivat viime kaudella PS
Kemiä edustaneen Edwin Salazarin, joka vastasi PEPOn ainoasta maalista HJK:n verkkoon Suomen Cupin
ensimmäisellä kierroksella. Salazarin lisäksi nimekkäimpiä hankintoja ovat Alieu Ceesay, joka pelasi viime
kaudella Kakkosessa BK-46:ssa sekä FC Kultsusta saapunut Jonathan Dunyin.

PEPO-leirissä HIFK:n vierailu herättää tunteita ja joukkue lähtee nälkäisenä haastamaan Ykkösessä pelaava
vierasjoukkuetta.

– Olisin suonut mielelläni HIFK:lle Veikkausliigassa säilymisen, jo ihan suomalaisen jalkapallokulttuurin
kannalta. Tietysti meille on iso asia päästä haastamaan taas ylemmän sarjatason ryhmää ja perinteitä
pursuava seura herättää varmasti katsojissakin sopivasti mielipiteitä ja kiinnostusta. HIFK:n joukkue
vaikuttaa olevan mielenkiintoinen sekoitus kokemusta sekä nuoruuden intoa. Mukana on myös muutama
pelaaja, jotka ovat itselleni tuttuja MyPa-vuosilta, joten on hienoa päästä näkemään jälleen poikia tosi
toimissa. Joka tapauksessa sen voin luvata, ettei HIFK tule täällä helpolla pääsemään, kommentoi PEPOn
päävalmentaja Mika Heino HIFK:lle.

Tiesitkö, että PEPO-maalivahti Simo Partinen on jääkiekkolegenda Lalli Partisen poika?

HIFK:n näkymät

HIFK avasi Suomen Cupin tasapelillä Gnistania vastaan. Tulos oli luonnollisesti pettymys, mutta ajoittain
kentällä nähtiin myös todella positiivisia asioita punapaitojen toimesta. HIFK-leirissä tiedostetaan
vastustajan vaarallisuus ja sunnuntaina pelattavasta ottelusta odotetaan tiukkaa vääntöä kahden
laadukkaan joukkueen välillä.

– Lappeenrantalainen jalkapallo on ollut noususuhdanteessa jo muutaman kauden ajan ja näillä
näkymin PEPO on ensi kaudella Kakkosen kovimpia joukkueita. Ottelusta tulee varmasti tasainen
vääntö ja PEPO lähtee varmasti kovalla innolla kimppuumme. Näemme luultavasti aktiivisen sekä
energisen kotijoukkueen, ennakoi HIFK:n päävalmentaja Teemu Kankkunen.

HIFK:n terveystilanne ei ole tällä hetkellä ihanteellinen, sillä Tommi Vesala, Pauli Kuusijärvi sekä Nikolas
Saira ovat varmuudella sivussa ottelussa. Tämän lisäksi Jukka Halmeen, Tuomas Mustosen sekä Esa Terävän
pelikunto ratkeaa viimeistään ottelupäivänä.

Poissaoloista huolimatta Kankkusen suojatit lähtevät vierasotteluun voitto mielessä.

– Omaa peliä lähdemme Gnistan-ottelusta tietysti parantamaan pelillisesti sekä tuloksellisesti.
Meidän pitää olla alusta lähtien hereillä ja täydellisellä keskittymisellä liikenteessä, jotta saadaan
kauden avausvoitto kotimatkalle mukaan, jatkaa Kankkunen.

Imatran Aviasport Areenalla pelattava ottelu alkaa kello 13.00.