Pitkä odotus päättyy lauantaina, kun HIFK avaa liigakautensa vierasottelulla PS Kemiä vastaan Rovaniemen keskuskentällä. ISTV ja Ruutu+ näyttävät kello 16.00 käynnistyvän ottelun suorana lähetyksenä.

PS Kemi sai aikaisemmin erikoisluvan pelata alkukauden kotiottelunsa Kemissä sijaitsevalla Karihaaran tekonurmella. Yrityksistä huolimatta Karihaaran tekonurmea ei saatu pelikelpoiseen kuntoon. Näin ollen ottelu siirtyi pelattavaksi etukäteen nimetylle varakentälle eli Rovaniemen keskuskentälle. HIFK:n alkuperäinen matkustussuunnitelma koki siis pienen muutoksen.

– Oli mielestäni rohkea päätös päättäjiltä, että 8. huhtikuuta oltaisiin pelattu Kemissä tekonurmella, jossa ei ole lämmitystä. Tuntuu tietysti paremmalta, että ottelu pelataan Rovaniemellä, sillä olosuhteet ovat kunnossa. Tämä tuntuu Veikkausliigan arvolle sopivammalta, että peli pelataan tässä tilanteessa Rovaniemellä. Toivottavasti Kemi saa oman lämmitetyn tekonurmen, niin pelit voidaan mahdollisesti pelata siellä jatkossa, HIFK:n päävalmentaja Antti Muurinen kertoo.

HIFK:n harjoituskauden ottelut sujuivat tuloksellisesti varsin vaisusti. Suomen Cupissa tie katkesi alkulohkoon ja tähtirinnat voittivat vain yhden yhdeksästä pelatusta pre-seasonin ottelustaan. Nyt HIFK on kuitenkin päässyt viimeiset kaksi viikkoa harjoittelemaan lähes kaikki pelaajat terveenä, joka on näkynyt heti joukkueharjoituksissa positiivisena muutoksena.

– Joukkue on kasassa ja pelaajat ovat terveitä. Pelaamisemme on parantunut, vaikka haluttuja tuloksia emme kevätkaudella saaneetkaan. Olen todella tyytyväinen nykyiseen vahvuuteemme. Se on näkynyt harjoituksissa ja varsinkin viimeisimmässä TPS-ottelussa, vaikka pelasimme isolla pelaajamäärällä. Olemme valmiita sarjaan. Joukkueessa on tällä hetkellä kiva kuhina, Muurinen kertoo.

PS Kemi sijoittui viime kaudella Veikkausliigassa yhdeksänneksi vain yhden pisteen erolla HIFK:hon. Viime kauden kolmesta kohtaamisesta HIFK voitti kaksi ja kertaalleen joukkueet päätyivät maalittomaan 0-0 tasapeliin. PS Kemin ympärillä on ehtinyt tapahtua talven aikana paljon ja eniten muutoksia on tapahtunut puolustuksessa. Joukkue on menettänyt muutaman avainpelaajansa, kun muun muassa maalitykki Eric Törnros, Aliu Kaby Djalo, David Bitsindou, Zeljko Savic, Joona Veteli ja viimeisimpänä kapteeni Ryan Gilligan lähtivät kemiläisseurasta.

– Kemin joukkue on kokenut paljon muutoksia, joten vastassa on hieman tuntematon vastustaja. Olen ymmärtänyt, että he ovat saaneet joukkueen melko myöhään kasaan ennen kauden alkua. Gilliganin lähtö oli heille valtava menetys, Muurinen sanoo.

Yksi isoimmista hankinnoista kemiläisseuran osalta oli 28-vuotias gambialaislaitapuolustaja Abdoulie Mansally, joka on pelannut uransa aikana 147 ottelua MLS-liigassa. Myös topparikaksikko Aubrey David ja Marek Kaljumäe saapuivat Kemiin täksi kaudeksi. Kolumbialaiskärki Edwin Salazar on täysi mysteeri, mutta kymppipaikalla ja kärjessä viihtyvä Jussi Aalto on HIFK:lle tuttu pelaaja Ykkösen kaudelta 2014, kun hän pelasi FC KTP:ssa.

– Jussi Aalto on pelaaja, jota ei voi aliarvioida koskaan – hän osaa hakeutua paikkoihin ja tehdä maaleja. Filip Valencic ja Aleksi Gullsten ovat vahvoja laitahyökkääjiä. Maalilla Oskari Forsman on pelannut kevään aikana todella hyviä otteluita Kemi-paidassa. Puolustuspelaaminen on Kemin ehdottomia vahvuuksia, Muurinen luettelee.

Lisäksi PS Kemi tiedotti myöhään torstai-iltana tehneensä kolme uutta pelaajasopimusta, kun Eduar Zea, Julian Guevara ja Momodou Ceesay vahvistavat joukkuetta.

– Lähdemme pelaamaan Kemiä vastaan todella luottavaisin mielin. Joukkueen peli on kuitenkin nyt siinä kunnossa, että vaikka teemme pitkän matkan ja matkustamme vieraskentälle, niin voittoa haetaan. Pelaajien motivaatiotaso on erittäin korkealla, Muurinen vakuuttaa.

Stadin Kingien vieraspelikausikortit ovat tällä kaudella loppuunmyytyjä, joten jokaiseen vierasotteluun lähtee vähintään yksi dösällinen IFK-kannattajia.

PS Kemi – HIFK lauantaina 8.4. kello 16.00 Rovaniemen keskuskentällä. ISTV näyttää ottelun suorana lähetyksenä.
> Pelaa Veikkaus-pelisi osoitteen www.hifkfotboll.fi/veikkaus kautta ja tuet IFK:n junioritoimintaa.
> ISTV ja Ruutu+ näyttävät ottelun suorana lähetyksenä.

Liigakauden kotiavaus: HIFK – JJK lauantaina 15.4. kello 16.00 Telia 5G-Areenalla
> Liput HIFK:n kotiotteluihin